El impacto de un asteroide contra la Tierra es posiblemente uno de los temas más recurrentes en las películas de catástrofes mundiales. La más conocida tal vez sea Armageddon, un filme de ciencia ficción de 1998 dirigida por Michael Bay.

En dicha película, la NASA crea una misión con el propósito de destruir un asteroide del tamaño de Texas que se aproxima peligrosamente hacia nuestro planeta. Mandando unos perforadores de plataformas petrolíferas, la agencia espacial logra que el meteorito cambie de ruta y lo aleje de la Tierra.

A pesar de que el Armaggedon era tan solo algo de una película de ficción, lo cierto es que la probabilidad de que un asteroide colisione contra la Tierra, aunque sea muy baja, preocupa a bastantes humanos. Por ese motivo, fuera de la ficción, la NASA también parece estar preparándose por si ocurre lo mismo que ocurrió en la trama del filme.

Para llevar a cabo su investigación, la NASA se alejará 11 millones de kilómetros de la Tierra con la misión DART (Prueba de redireccionamiento de doble asteroide) que esta mañana ha sido lanzada al espacio desde un Falcon 9.

La nave que hoy ha despegado de nuestro planeta, tardará en llegar a su destino aproximadamente 10 meses, es decir, en otoño del año que viene. Allí se encontrará en el sistema binario Didymos que está compuesto por el asteroide de 780 metros de diámetro homónimo, y otro que orbita alrededor del primero de 160 metros de diámetro llamado Dimorphos.

El objetivo de la NASA en su misión es que su nave choque contra el asteroide más pequeño y desviar su órbita “una fracción de un uno por ciento”. Según la agencia, esto cambiará “su periodo orbital en varios minutos, lo suficiente para ser observado y medido por telescopios en la Tierra”.

La misión DART consiste en una prueba tecnológica de defensa planetaria que pretende prevenir el impacto de un objeto espacial sobre la Tierra. Sin embargo, este experimento se realizará muy lejos de nosotros, por lo que Didymos no es ninguna amenaza ahora ni con la desviación que tienen previsto realizar.

Cómo es la DART que se ha lanzado hoy

La nave espacial que se ha lanzado esta mañana desde la base Vandenberg (California) de la Fuerza Aérea de EE UU pesa unos 620 kilogramos en total. Una hora después de su lanzamiento, se tenía previsto que la nave encendiese su transpondedor para que una antena de la ESA capte su señal.

Los datos que DART recopile servirán de información a la NASA sobre el estado de la nave durante su trayecto. Además, esta señal también permitirán que la agencia pueda enviar instrucciones a la nave cuando sea necesario.

Los resultados obtenidos en 2022 con la misión DART servirán de apoyo a la misión Hera de la ESA, que tiene previsto lanzarse en noviembre de 2024 al sistema binario Didymoon.

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