La industria espacial europea hace referencia a la fabricación de elementos del programa espacial de los países de la Unión Europea (UE), además, se compone de empresas que responden a las órdenes de agencias gubernamentales.

Cuando hablamos de desarrollo de cohetes, siempre pensamos que la NASA es por excelencia la única entidad que crea dichos vehículos, sin embargo, Europa también es líder en la puesta en escena de estas naves. Desde 20Bits queremos hacer un repaso a las empresas que están fabricando sus propios cohetes dentro del continente europeo.

Ariane 5 (Francia)

ArianeGroup desarrolla armamento de defensa y seguridad, asimismo, tiene operativo el cohete ‘Ariane 5’ (se ha lanzado más de diez veces al espacio para colocar satélites en órbita geoestacionaria).

Comenzó a diseñarse en 1984 por encargo de la Agencia Espacial Europea (ESA), es el sucesor de ‘Ariane 4’, su desarrollo fueron diez años y costó seis mil millones de euros. El objetivo inicial de Ariane 5 era servir como lanzadera del minitransbordador ‘Hermes’, pero cuando la ESA canceló el proyecto Hermes, el cohete se destinó a las misiones comerciales.

Actualmente, ArianeGroup está desarrollando su vehículo de lanzamiento Ariane 6 de dos etapas de próxima generación, además, se espera que debute este año.

Vega (Italia)

Avio es una empresa aeroespacial italiana responsable del desarrollo y producción de ‘Vega’. Este vehículo de lanzamiento de cuatro etapas se impulsa en una trayectoria suborbital con combustible sólido y cargas útiles que se despliegan en órbita.

La Agencia Espacial Italiana y la Agencia Espacial Europea crearon en conjunto dicho cohete, además, el primer lanzamiento tuvo lugar el 13 de febrero de 2012.

Vega puede lanzar satélites de 300 a 2.000 kilos para llevar a cabo misiones científicas y de observación de la Tierra en órbitas bajas y polares. Mientras tanto, Avio está desarrollando actualmente el cohete ‘Vega-C’ de próxima generación que funciona con el mismo propulsor utilizado por Ariane 6.

RFA One + Spectrum (Alemania)

Rocket Factory Augsburg está llevando a cabo el cohete ‘RFA One’ de combustible líquido de tres etapas. Dicha innovación tendrá la suficiente capacidad de transportar 1.300 kilos a la órbita terrestre baja y se espera que se lance por primera vez en 2023.

En Alemania, Isar Aeroespacial también quiere garantizar su participación en los próximos lanzamientos de cohetes europeos, por consiguiente, la compañía empezó con el proceso de creación del cohete ‘Spectrum’, un vehículo espacial de combustible líquido de dos etapas capaz de poner en órbita a 1.000 kilos de carga útil para 2023.

Orbex (Reino Unido)

‘Prime’ es el vehículo de lanzamiento reutilizable de Orbex, está centrado en atender los requisitos del mercado de satélites pequeños, será capaz de entregar 150 kilogramos a una órbita sincrónica con el Sol y puede debutar en 2023 (la primera fecha de lanzamiento está sujeta a la disponibilidad del nuevo ‘Sutherland’ propuesto en el norte de Escocia).

Europa también desarrolla cohete suborbitales

El continente posee vehículos de lanzamiento suborbitales que están en uso operativo y desarrollo. Por si no lo sabías, estos cohetes se colocan sobre una trayectoria donde podrían permanecer en el espacio, al menos en una órbita, que a diferencia de los suborbitales no alcanzan la suficiente velocidad para entrar en órbita.

Algunos de estos vehículos se están utilizando como peldaños de desarrollo en el camino hacia un vehículo más grande, como ‘Miura 1’ en España, ‘SR75’ en Alemania y ‘Skylark L’ en Reino Unido.

Aunque dichos cohetes tendrán una vida operativa breve, la mayor parte del trabajo está al servicio de la tecnología de ajuste que se utilizará a bordo de vehículos más grandes.

Otros vehículos suborbitales son ‘T-Minus Dart’ y ‘Barracuda’ de Países Bajos, y ‘Perun’ junto a ‘ILR-33 Amber 2K’ de Polonia. Dichos cohetes se emplean para la investigación en microgravedad y ofrecen un punto de entrada más asequible a esos entornos.

La empresa Copenhagen Suborbitals (Dinamarca) está desarrollando en Europa el último tipo de vehículo suborbital tripulado. La innovación se llama ‘Spica’, se trata de un pequeño vehículo de lanzamiento y será capaz de transportar a un solo pasajero en una pequeña cápsula.

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